Sonda da NASA captura imagens de dunas em Plutão


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Plutão pode já não ser um planeta oficial. No entanto isto não significa que este pequeno mundo congelado seja menos interessante do ponto de vista científico.

O planeta anão fica nos confins do Sistema Solar e é um lugar incrivelmente frio para se estar. De fato, as investigações mais recentes já indicaram que Plutão pode ser, na verdade, o resultado de uma coleção de milhões de cometas que acabaram por chocar, uns contra os outros.

Entretanto e a propósito deste pequeno corpo celeste, um novo estudo publicado na revista Science, revelou ao mundo fotografias capturadas pela sonda New Horizons, da Nasa, que passou por Plutão em 2015. Nas imagens, os cientistas descobriram evidências do que parecem ser dunas de areia na superfície. Bem, na verdade não é areia.

Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

As fotos mostram uma paisagem inegavelmente parecida com a da Terra, com terreno montanhoso cercado pelo que parece ser um vasto deserto. Os cientistas já sabem que grande parte de Plutão são na verdade gases congelados formando material sólido. Os investigadores revelam que essa “areia”, como vemos, não são minúsculos pedaços de material rochoso a que estamos habituados aqui na Terra, mas na verdade partículas de metano congeladas que se juntaram na formas de dunas.

“Os grãos de metano podem ter sido lançados na atmosfera pelo derretimento do gelo de nitrogénio ter vindo das montanhas próximas”, explicam os investigadores. “Entender como estas dunas se formaram nas condições de Plutão vai ajudar na interpretação de características semelhantes encontradas noutras partes do sistema solar.”

Esta é uma descoberta surpreendente por uma série de razões, mas o mais importante é que as condições de superfície do planeta podem não ser o que os cientistas achavam há muito tempo.

“A superfície de Plutão é mais geologicamente diversificada e dinâmica do que se esperava”. No entanto “o papel da sua atmosfera ténue na formação da paisagem ainda não está claro.”

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